Мекнес был множество раз завоеван правителями Альморавидов, Альмохадов и Маринидов. Период самого высокого процветания он пережил при алауитском султане Мулае Исма - иле (правил в 1672 - 1727 гг.), который превратил Мекнес в «марокканский Версаль».

Архитектурное наследие Мулая Исмаила, несомненно, было необычайным, хотя для работ на этого деспота было принуждено трудиться большое число марокканских и христианских рабов. Только часть его Императорской виллы (Вилла Империале) сохранилась до сегодняшних дней.

Возле Виллы Империале находится мавзолей султана Мулая Исмаила.